Luuk van der Rijt: blijf vooral genieten

Food innovator Luuk van der Rijt (23) studeerde in 2018 af in Food Innovation aan de HAS Hogeschool in ’s-Hertogenbosch. Als afstudeeropdracht ontwikkelde hij het concept cocktailparels. Het concept werd een bedrijf, PEARL. Luuk is één van de deelnemers aan het programma JUMP Dream Accelerator van AgriFood Capital.
Ook in coronajaar 2020 is hij ‘gewoon’ doorgegaan met de verdere ontwikkeling van zijn concept. Luuk maakt er het beste van en accepteert dat de lancering en de productie op industriële schaal vertraging oplopen.  

04 december 2020

Waar komt je idee voor een cocktailparel vandaan?

Tijdens mijn studie liep ik stage bij KLM voor de European Businessclass. Daar zocht men naar nieuwe dingen om mensen die businessclass vliegen een extra beleving mee te geven. Tegelijkertijd is de ruimte aan boord beperkt, net als de tijd die het personeel heeft. Dáár ontstond mijn idee voor de cocktailparel. Een parel gevuld met non-alcoholische smaken. Degene die de cocktail drinkt, prikt de parel zelf in zijn glas kapot en mixt als het ware zelf zijn drankje. Door de explosie van kleur, geur en smaak ontstaat er een ware beleving. Zelf houd ik erg van cocktails; de speciale smaakcombinaties maken het tot een ware sensatie.

Hoe ging het verder?

Op de HAS ben ik gaan experimenteren met het maken van een klein balletje waarin een geconcentreerde smaak kan zitten. Uren en uren in de keuken! En natuurlijk veel gesprekken met leraren, bedrijven en chemici. Bijna iedereen was enthousiast over mijn idee, maar zei er meteen bij dat het onmogelijk zou zijn om dit te realiseren. ‘Wat jij wil, gaat niet lukken’ was steeds de boodschap.

Hield jou dat tegen?

In tegendeel. Het was voor mij een extra reden om mijn plan door te zetten. Dat tegendraadse hoort bij mij. Maar er was meer waardoor ik doorzette. Namelijk de positieve reacties van de mensen bij KLM en bij mijn tweede stageadres Harrods! Zij stimuleerden mij echt om door te gaan. Ik fantaseerde al over een echte “Harrodsparel”, passend bij de exclusiviteit van dit beroemde warenhuis. Ook bij Creamy Creations, toen onderdeel van Friesland Campina, was men enthousiast. Ik mocht zelfs regelmatig hun faciliteiten gebruiken om verder te testen. Ik dacht zelf: ‘Het kan wél!’ Daarom heb ik doorgezet en bleef ik proberen om samples te maken.

Zag jij jezelf toen al als ondernemer?

Ik ben een conceptontwikkelaar. En vind het fantastisch om mijn ziel en zaligheid in de ontwikkeling van een concept te leggen. Vanaf nul iets opbouwen. Daarnaast ben ik onder andere (food) fotograaf. Ik wilde niet per sé ondernemer worden. Desondanks mocht ik van de HAS wel een speciaal traject volgen, namelijk het Food Incubator traject. Daarin ging je uitzoeken wat je verder met het concept kon gaan doen.

De conclusie was dat PEARL alleen kans van slagen had als ik het zélf, als ondernemer, zou oppakken. Door het enthousiasme van studiegenoten en mijn netwerk, dacht ik: ‘wat heb ik te verliezen? En dat denk ik nog steeds, hoewel het ontwikkelen en het op de markt brengen best een eenzaam avontuur is. Corona helpt daar niet bepaald aan mee.’

In welk stadium verkeert de cocktailparel nu?

Ik ben zover dat ik de parel op hele kleine schaal kan produceren. De parel heeft een diameter van 2,5 centimeter. Het omhulsel, wordt gemaakt van een plantaardig en eetbaar product. In samenwerking met een aromahuis hebben we de smaken ontwikkeld om het omhulsel mee te vullen. Voor de productie op industriële schaal heb ik al veel tijd gestopt in het vinden van een geschikte partner in Europa. Ook ga ik door met leggen van contacten met horecapartners, die de cocktailparel willen toevoegen aan hun beleving voor hun gasten. Dat laatste ligt door de opgelegde sluiting overigens wel nagenoeg stil, maar waar ik kansen zie, pak ik ze.

Is de cocktailparel een duurzame keuze?

De parels komen in een herbruikbare pot waarin zo’n 15 parels passen. Dus geen losse verpakkingen. Zo besparen we plastic. Natuurlijk is het goed om zo weinig mogelijk plastic te gebruiken, maar mijn parelconcept draait vooral om genieten, dat zouden we veel meer moeten doen. Zeker nu is het ‘standje overleven’; depressiviteit onder jongeren neemt toe.

Juist omdat mijn concept om beleving gaat, was ik aangenaam verrast toen werd uitgekozen om mee te doen aan JUMP Dream Accelerator. In dit programma worden jonge voedselmakers een jaar lang begeleid bij de opstart en verdere uitbouw van hun bedrijf. Het verraste me omdat de andere deelnemers zich veel meer dan ik bezighouden met duurzame voedselveranderingen. Maar de organisatie zag de potentie van de cocktailparels in.

Hoe ben je met JUMP Dream Accelerator in contact gekomen?

Via een oud-klasgenoot, Chantal van der Noordt. We werkten met onze bedrijven op dat moment allebei vanuit De Jamfabriek in ’s-Hertogenbosch. Chantal vroeg me om mee te gaan naar een event op de HAS waar JUMP werd gepresenteerd. Lang verhaal kort; ik werd met negen anderen uitgekozen om te pitchen voor een jury, die bestond uit iemand van de HAS, AgriFood Capital, Rabobank en Sligro. Het leuke is dat Chantal met haar startup Gruun Groenteplakken ook één van de vijf JUMPers is. Was moet ik helaas zeggen. Helaas heeft zij besloten om te stoppen met haar concept.

(tekst gaat door onder de afbeelding)

Waarom ben je enthousiast over JUMP?

Omdat ik merk dat JUMP deuren opent die anders gesloten blijven. Ik ben nog jong en heb nog veel te leren. Het is geweldig dat experts mij persoonlijk willen begeleiden op ondernemersvlak om deze startup te laten slagen. Via JUMP mocht ik PEARL’s cocktailparel pitchen tijdens de Food Inspiration Days. Een supermooie kans. Het event werd, vanwege corona, live gestreamd. Toch had ik het gevoel dat ik een groot podium kreeg. Tijdens de live streaming kwamen er veel positieve reacties op mijn concept binnen via de chat. Tegelijkertijd krijg je natuurlijk minder feedback dan tijdens een live event met publiek, waarbij ruimte is voor spontane ontmoetingen.

Maar alles wat mij helpt om mijn netwerk te vergroten, beschouw ik als positief. Deelname aan een event als Food Inspiration Days levert dus altijd wel iets op. Datzelfde geldt voor de nominatie voor de Columbus Trophy, een prijs in samenwerking met horecavakbeurs BBB Maastricht voor succesvolle startups en ondernemers in de hospitality. In totaal waren 100 bedrijven in de race. Met 10 stonden we in de finale. Uiteindelijk eindigde ik met PEARL op de vijfde plaats; echt leuk om zover te komen op basis van alleen mijn verhaal, dus nog zonder industriële productie.

Door corona hebben de maandelijkse bijeenkomsten van JUMP wel een tijd stilgelegen. Daarom vind ik het fijn dat is besloten om dit programma nog te verlengen. Ik vind het van meerwaarde om met de andere deelnemers binnen JUMP de struggles te kunnen delen.

De horeca is nu nog gesloten. Kun je toch zeggen wat de eerste reacties vanuit de horeca zijn geweest over de cocktailparel?

Voordat de horeca sloot had ik al diverse contacten gelegd met verschillende horecagelegenheden in het hele land. Ik heb mij hierbij gefocust op de grotere steden zoals Amsterdam, Rotterdam, Utrecht en natuurlijk Den Bosch, waar ik ook mijn kantoortje heb. Daaruit proefde ik voldoende positiviteit om door te gaan met mijn innovatie. Daarnaast is er zelfs al internationale interesse van partijen uit bijvoorbeeld Groot-Brittannië en de Verenigde Arabische Emiraten. 

Hoe zie je de toekomst van je bedrijf?

Door onder andere JUMP heb ik een groot netwerk kunnen opbouwen. Ik blijf genoeg kansen zien en hoop dat ik PEARL in de zomer van 2021 echt kan lanceren. Dus ik wacht tot de horeca weer open is. PEARL zorgt nu nog niet voor voldoende inkomsten. Daarom heb ik er een baan bij van twee dagen per week. Ook ondersteun ik collega-startups met influencermarketing en social media. En natuurlijk probeer ik toch een beetje te blijven genieten. Dat blijft mijn motto: blijf genieten van het leven, juist nu!